Football Manager, een spel zonder verhaallijn, maar desondanks wel een bron van veel mooie (virtuele) voetbalverhalen

Het voetbalspel Football Manager, waarin mensen achter de knoppen van een voetbalclub zitten en dus van alles mogen bepalen: van de spelers tot aan de staf en waar het trainingskamp belegd wordt, is de bron van tal van geweldige voetbalverhalen die op YouTube maar ook op fora over dit spel gedeeld worden.

Er zijn tegenwoordig veel YouTube-kanalen sinds dit decennium opgestaan die exclusief Football Manager-content delen, bestaande uit vermakende series waarin de reis van een voetbalclub vanuit de lagere klasse naar de top en met aan het einde misschien zelfs het goud worden bewandeld, uiteraard voorzien van commentaar en de nodige dosis humor. En dat met een paar stipjes op een scherm. Wat is het, en wat is het geheim hierachter?

Bekende YouTube-kanalen over dit onderwerp zijn onder andere DoctorBenjyFM, een Britse Liverpool-supporter die er sinds 2015 mee is begonnen en er inmiddels zijn baan van heeft gemaakt. Hij werkt, mede dankzij inkomsten uit Patreon – de site waar zogenoemde content creators (mensen die content maken) geld kunnen vragen voor hun werk, er fulltime aan, waardoor de kijker elke werkdag verzekerd is van een aflevering over de voetbalclub die hij op dat moment groot probeert te maken. Het voetbalgenot, met daarbij de nodige drama en humor, is voor zijn trouwe aanhang de hoofdreden om naar hem te kijken. Met daarbij ook veel livestreams in de avond – meestal wel van een totaal andere orde dan wat hij op zijn kanaal plaatst. Met bijna honderdduizendabonnees is hij één van de grootste van zijn gemeenschap.

Mentale gesteldheid

Toen hij afgelopen maand een video op zijn kanaal plaatste waarin hij openlijk sprak over zijn mentale gesteldheid, hij kreeg tijdens een livestream een paniekaanval en sprak al eerder openlijk over zijn mentale problemen die hij had en heeft (op zijn livestreams), kon hij rekenen op veel steunbetuigingen van zijn fans. Men was het er unaniem over eens: er is meer in het leven dan hun geliefde spel Football Manager. Neem je tijd. Pak je rust. Dat inzicht bracht hem naar eigen zeggen veel goeds.

Eén van DoctorBenjy’s populairste series, is Salford City. Een club uit de Vanarama National League (de 5de klasse van de Engelse voetbalpiramide). Die club heeft hij (spoileralert) na tientallen virtuele voetbaljaren naar een Champions League-titel geleidt. Daarvoor werd er ook nog eens de Premier League-titel gewonnen, de hoogste voetbaldivisie van Engeland. De weg ernaartoe, met veel hobbels, is even vermakelijk als een cabaretvoorstelling. Misschien zelfs nog vermakelijker, want de humor van Ben Carr, zoals de man achter het kanaal in real life heet, is op zijn Brits hilarisch. De bottle jobs (een Britse term voor een voorsprong uit handen geven), zoals de hobbels zich vooral omschrijven, vormen de drama van de gehele serie. Wedstrijden die op het laatst worden weggeven, een slechte beurt tegen de nummer laatst van de ranglijst: alles wat voetbal zo mooi maakt.

Ook zijn vriend en collega WorkTheSpace is één van de allereerste YouTuber’s die Football Manager-content op het platform deelt. Zijn kanaal, waarop meer dan honderdduizend mensen abonnee van zijn, is in 2013 opgericht. Naast de standaard series waar dus de reis van een voetbalclub wordt bewandeld, zijn er ook challenges op te zien. Challenges waarbij hij bijvoorbeeld halverwege het seizoen moet instappen bij een club die ergens onderaan bungelt en die moet zien te redden van diens ondergang. Of iets anders, zoals een Kerstmis-editie waarbij hij bijvoorbeeld een rad draait die bepaald wat hij moet doen of wat hij krijgt, zoals een extra speler of wat meer geld. Al met al genoeg om de kijker te vermaken, dus.

Inmiddels telt YouTube honderden kleine, middelgrote en grote YouTube-kanalen die veelal exclusief Football Manager-content delen. Ook op Twitch is het spel tegenwoordig een titel die vaak wordt gelivestreamd. Vandaar de vraag: waarom vinden mensen dit zo leuk? Of beter gesteld: wat maakt een niche als dit zo aantrekkelijk om ernaar te kijken?

Een goed antwoord hierop is er niet, maar als fan probeer ik het succes dan tóch te verklaren. De sport die het spel nabootst is, je raadt het al, voetbal, en dat is niet voor niets een immens populaire mondiale volkssport in de wereld. Mogelijk zou dat één van de redenen zijn achter dit succes. Daarnaast is er altijd wel een publiek te vinden voor dit soort type spellen. Andere voorbeelden van populaire simulatiegames zijn namelijk bijvoorbeeld RollerCoaster Tycoon en Cities: Skylines. Die blijven nog steeds ongekend populair. Maar als je het aantal spelers van die spellen afzet tegen Football Manager, valt het laatste natuurlijk in het niet als het om populariteit gaat.

In Nederland kent het spel ook een gemeenschap, ditmaal in de vorm van een internetforum: manutd.nl. Het telt zo’n 33 duizend leden en het staat vol met onderwerpen met – uiteraard – betrekking tot het spel. Van voetbaltactieken, vragen en verhalen tot gewoon voetbalpraat.

De kracht van het spel zit hem dus vooral in het voetbal, in de sport waar het om draait. En daarmee is de stelling dat voetbal mensen verenigt, samenbrengt, wederom keihard bewezen.

Geef een antwoord